Op 1 oktober 1967, China’s Nationale Dag, had Sidney Rittenberg het hoogtepunt van zijn revolutionaire carrière bereikt. Het was de 18e verjaardag van de oprichting van de Volksrepubliek China en Rittenberg zat op een recensententribune op minder dan vijftig meter van Mao Zedong, met uitzicht op een zee van duizenden die zich op het Tiananmen-plein hadden verzameld om de gelegenheid te vieren.

Rittenberg was een van de weinige buitenlanders die in China waren gebleven nadat de communisten in 1949 aan de macht kwamen en een nog kleinere groep die zich in de binnenste kring van Mao had weten in te werken als gewaardeerde adviseurs, betrouwbare afgezanten en zelfs revolutionaire leiders, schrijft The Jewish Journal.

Naast Rittenberg was er de Oostenrijker Jakob Rosenfeld, bevelhebber van de medische eenheid van het communistische 4e leger; Israël Epstein uit Polen, een journalist die als hoofd van de internationale public relations van de Chinese regering fungeerde; en de in Londen geboren David Crook, decaan van de Peking Foreign Languages University.

Hoewel hun achtergronden uiteenliepen en hun motieven om naar China te komen divers waren, hadden deze artsen, schrijvers en onderwijzers één ding gemeen – ze waren allemaal joods.

Jacob Rosenfeld (midden) met Liu Shaoqi aan de linkerkant, en Chen Yi aan de rechterkant.

Het verhaal van hoe duizenden Joden Europa ontvluchtten, hun toevlucht zochten in Shanghai en uiteindelijk scholen, synagogen en bedrijven bouwden, is er een dat algemeen bekend is. Dit vaak vertelde verhaal eindigt uiteindelijk met het vertrek van alle Joden uit China wanneer de communisten het overnemen in 1949, een schoon en bevredigend einde van een aangrijpende kroniek die geen losse eindjes laat of vragen onbeantwoord.

Maar in feite zijn niet al die Joden vertrokken. Velen bleven, en van hen die dat wel deden, leefden een handvol dramatische levens die een zeldzame blik werpen op de beginjaren van het communistische China.

Een slopende baan om stinkdierhuiden te behandelen in een raamloos gebouw in het hart van het Garment District van Manhattan was zeker niet de meest voor de hand liggende of veelbelovende eerste stap op een pad dat David Crook uiteindelijk naar China zou leiden en naar de hoogste regionen van de Chinese buitenlandse dienst. Zijn moeder, matrone van een Joods gezin uit de middenklasse dat in de buitenwijken van Londen woonde, had oorspronkelijk veel grotere ambities voor hem. Per slot van rekening had hij als student al vroeg veel belofte getoond en had hij zijn examens goed genoeg gedaan om in Oxford geaccepteerd te worden. Maar voordat hij zelfs maar een voet in een klaslokaal kon zetten, stortte het familiebedrijf in, een traumatische gebeurtenis die zijn ontluikende academische carrière tot een voortijdig einde bracht en de dromen van zijn moeder verpestte. Geconfronteerd met beperkte vooruitzichten en een tekort aan geld, accepteerde Crook uiteindelijk een aanbod van een baan, ongetwijfeld een laatste redmiddel, van een ver familielid die bontwerker was in New York.

Zeker, het looien van stinkdierhuiden voor de bonthandelaren in Garment District was verre van schouder aan schouder met Oxford-dons, maar hoe hard dit ook mag zijn geweest, het gaf de jonge Crook wel een scherp inzicht in de omstandigheden van de arbeidersklasse en waardering voor zijn benarde situatie. Het was een transformerende ervaring die zijn kijk op de wereld zou herdefiniëren en de koers van zijn toekomst zou bepalen.

Net als Crook ontwikkelde Rittenberg al vroeg in zijn leven een waardering voor de uitdagingen en omstandigheden waarmee de Amerikaanse arbeider te maken kreeg, hoewel niets uit zijn achtergrond suggereerde dat hij een band zou hebben met mijnwerkers, metselaars en pijpfitters, laat staan dat hij uiteindelijk een centrale rol zou spelen rol in de Chinese revolutie.

Links: David Crook en Isabel Crook met hun oudere zoon Carl in 1952. Rechts: David Crook en Isabel Crook in Shilidian, een door de communisten gecontroleerd dorp in het noorden van China, 1948. Foto’s verstrekt aan China Daily.

Als telg uit een rijke familie die een steunpilaar vormde van de hechte Joodse gemeenschap van Charleston, groeide Rittenberg op in bevoorrechte omstandigheden, ver weg van de fabrieksarbeiders en dagloners wiens zaak hij zou komen te verdedigen. Net als Crook blonk Rittenberg uit als student en hoewel hij het goed genoeg deed om toegang te krijgen tot Princeton, zou ook hij nooit een voet op de campus zetten. Het falen van Rittenberg om te profiteren van het hoger onderwijs aan een van ’s werelds meest prestigieuze academische instellingen was echter niet het gevolg van een ommekeer in het familievermogen, maar het resultaat van een bewuste beslissing om een instelling te verwerpen waarvan de waarden, zo redeneerde Rittenberg, niet op één lijn lagen met zijn eigen. Rittenberg concludeerde dat de academische omgeving die wordt geboden door een elitaire universiteit waarvan de studenten een geprivilegieerde sociale klasse vertegenwoordigden, niet geschikt zou zijn voor iemand die actief deelnam aan arbeidsstakingen, zich bij de Communistische Partij had aangesloten en zelfs tijd achter de tralies had doorgebracht als gevolg van zijn acties.

Gezien Rittenberg’s leeftijd en omstandigheden, zou men geneigd kunnen zijn om zo’n onorthodoxe beslissing af te doen als een daad van jeugdige rebellie, maar toen Rittenberg’s leven zich ontvouwde, kwam deze neiging tot tegendraadse standpunten en strikte naleving van het principe naar voren als een consistente karaktereigenschap die opdook bij kritieke momenten en die zijn belangrijkste beslissingen leidde.

Deze vermenging van ongegeneerd idealisme en toewijding aan de sociaal rechteloze mensen vormde de basis voor een wereldbeeld dat Crook en Rittenberg deelden en dat hen uiteindelijk naar China zou brengen en dat ze in stand zouden houden in hun donkerste dagen.

Rittenbergs aanvankelijke engagement met China was puur toevallig. Kort na zijn dienstplicht in het Amerikaanse leger aan het begin van de Tweede Wereldoorlog, ontdekte Rittenberg dat zijn eerste dienstplicht, ironisch genoeg, in een klaslokaal zou zijn om Chinees te leren, een taal waar hij niets vanaf wist. Het onderwijzen van Chinees aan nieuwe rekruten was een tactisch element van de bredere inspanningen van het leger om de middelen op te bouwen die zouden helpen zijn positie te versterken in een land waarvan het politieke landschap aan het veranderen was en waarvan de strategische waarde toenam. Tot zijn verbazing ontdekte Rittenberg dat hij het leuk vond om de taal te leren en hij bereikte al snel een vaardigheidsniveau dat hem kwalificeerde voor een uitzending naar China en toewijzing aan een eenheid die op de grond in Shanghai actief was.

Het China dat Rittenberg bij aankomst in 1943 tegenkwam, was in beroering na jaren van economische instabiliteit, bezetting door buitenlandse mogendheden en de dreigende burgeroorlog. Hij werd vooral getroffen door de schrijnende armoede en de erbarmelijke omstandigheden waarin de gemiddelde Chinees leefde. Zijn betrokkenheid bij hulporganisaties bracht hem onder de aandacht van de communistische ondergrondse. Ze stuurden een agent om hem te benaderen met een aanbod: Sluit je aan bij de communistische revolutionairen en dien als contactpersoon voor de vertegenwoordigers van het buitenland, de Amerikaanse Rittenberg nam het aanbod ter plaatse aan, maar met één voorwaarde – dat hij zich bij de Chinese communistische partij zou mogen aansluiten.

Het pad dat Crook volgde naar China was even toevallig, maar veel omslachtiger. Crook herstelde in een ziekenhuis in Madrid van verwondingen die hij had opgelopen tijdens de strijd in de Spaanse burgeroorlog, en stuitte op een exemplaar van de pas gepubliceerde ‘Red Star Over China’, het klassieke verslag van de Amerikaanse journalist Edgar Snow over de communistische beweging in China.

Crook, die een uitgesproken marxist was geworden, kwam naar Spanje om te vechten ter ondersteuning van degenen aan de linkerkant. Terwijl hij daar was, werd hij door de Komintern gerekruteerd, zogenaamd om verdachte Trotskisten te bespioneren. Geïnspireerd door zijn lezing van Snow’s boek, besloot Crook dat zijn lot in China lag. Om daar te komen, stelde hij zijn Comintern-handlers voor dat ze hem naar Shanghai zouden sturen, een uitkijkpunt van waaruit hij, zoals hij suggereerde, een oogje zou kunnen houden op een aantal vooraanstaande trotskisten die naar de stad waren getrokken en verslag uit zouden brengen over hun activiteiten. Het duurde niet lang voordat Crook bezweek voor de verschillende afleidingen van Shanghai en, tot grote ontsteltenis van de KGB, besteedde hij al snel meer aandacht aan paardenweddenschappen op de renbanen dan aan de taak van spionage en het verzamelen van inlichtingen. Toen Trotski in 1940 werd vermoord, besloot de KGB uiteindelijk dat het de diensten van Crook niet langer nodig had en beëindigde de relatie met hem. Na enige tijd rond te hebben gezocht naar andere kansen op werk, ging Crook uiteindelijk over op het onderwijzen van Engels en werd hij door een kennis voorgesteld aan een lid van de communistische beweging.

In tegenstelling tot Rittenberg en Crook, die naar China kwamen omdat ze werden aangetrokken door het vooruitzicht van avontuur en gedreven door een gevoel van missie, kwamen Rosenfeld en Epstein naar China om te ontsnappen aan de verslechterende omstandigheden in hun thuisland en om niet overspoeld te worden door een golf van onderdrukking die Oost-Europa overspoelde en hun leven in gevaar bracht.

Rosenfeld, die afstudeerde aan de prestigieuze medische school van de Universiteit van Wenen, had zich nog maar net in de praktijk gevestigd en begon aan een veelbelovende carrière als verloskundige, of nazi-Duitsland annexeerde Oostenrijk en begon prompt het land van zijn Joodse bevolking te bevrijden. Net als veel andere Joodse professionals in Wenen, werd Rosenfeld gedwongen zijn praktijk te sluiten en werd hij uiteindelijk naar een werkkamp buiten de stad gestuurd, waar zijn lot onherroepelijk bezegeld was. Maar binnen minder dan een jaar zou Rosenfeld het kamp verlaten met een visum in de hand dat hem doorreis naar China en asiel in Shanghai verleende. Hoe wonderbaarlijk deze gang van zaken ook mag zijn, en hoe vaag de omstandigheden eromheen ook mogen zijn, het is aannemelijk dat Rosenfeld het geluk had onder de aandacht te komen van Ho Feng Shan, de consul-generaal van het Chinese consulaat in Wenen, die in zijn eentje het leven van honderden Oostenrijkse Joden redde door gebruik te maken van slecht gehandhaafde regelgeving (in steden als Shanghai, waarvan de systemen en infrastructuren waren ondermijnd door jaren van onrust) om zogeheten “asiel” visa af te geven die hen onderdak gaven in China.

Net als Shanghai verkeerde de stad Harbin in het hart van Mantsjoerije, het uitgestrekte noordoosten van China, in een staat van opschudding. Uitbreiding van de Trans-Siberische spoorweg aan het begin van de 20e eeuw had de snelle evolutie van Harbin van een afgelegen handelspost naar een volwaardig transportknooppunt en commercieel centrum van strategische waarde voor de Chinezen, Russen en Japanners, die tegen de jaren dertig van de vorige eeuw bezig waren met een touwtrekkerij over de controle van Harbin, aangewakkerd. De resulterende onrust en ontwrichting die daaruit voortvloeide, verstoorde veel van de gebruikelijke wettelijke regels, politieke conventies en sociale normen of loste ze volledig op. Deze combinatie van factoren – een vervoersknooppunt met slecht gehandhaafde regelgeving – maakte Harbin tot een steeds toegankelijkere en daardoor aantrekkelijke bestemming voor revolutionairen, opportunisten en vluchtelingen.

Epstein (frontlinie, tweede rechts) bezocht Yan’an in 1944 met Mao (rechtsboven) toenmalige hoofdstad van de Chinese Sowjetrepubliek.

Het was onder deze omstandigheden dat de familie van Epstein naar Harbin kwam in de overtuiging dat het hen zou dienen als een toevluchtsoord voor de steeds gewelddadiger wordende pogroms die de Joodse gemeenschappen in heel Polen bedreigden. Een korte ontmoeting met het chaotische stedelijke landschap van de stad en de bewoners die er woonden – de Amerikaanse consul die op klaarlichte dag door de straten zwierf met een getrokken pistool in de hand, de Japanse regisseur van de filmstudio die ook dienst deed als spion met een indrukwekkend moordrecord, en Chinese krijgsheren wier neiging was om eerst te schieten en later vragen te stellen – maakten de ouders van Epstein duidelijk dat Harbin een stad van twijfelachtige veiligheid was en zeker geen plaats om een jong gezin groot te brengen. Al snel verhuisden ze naar de stad Tianjin, een bruisende haven, die vandaag slechts een uur met de trein ten zuidoosten van de hoofdstad van China, Peking ligt.

In Tianjin kreeg Epstein een opleiding op Britse scholen. Op jonge leeftijd raakte hij geïnteresseerd in journalistiek, een interesse die zich verdiepte naarmate hij zijn tienerjaren inging. Toen hij 15 was, ging hij freelancen voor United Press. Uiteindelijk stopte hij met school, zodat hij zich fulltime kon wijden aan de verslaggeving over de dramatische gebeurtenissen die zich in het noorden van China afspeelden. Misschien omdat hij zelf ervaring had met onderdrukking en sociale onrust, stond Epstein, net als Crook en Rittenberg, zeer sympathiek tegenover de benarde situatie van de arme Chinezen die hij ontmoette, een sympathie die was gecultiveerd en versterkt door zijn vader, Herman, die de jonge Israëliërs waarschuwde om de benarde situatie waarin de Joden verkeerden niet te vergeten.

Epsteins journalistieke talent en de sympathie die hij in zijn schrijven voor het Chinese volk uitdrukte, trokken de aandacht van Song Qingling, de weduwe van Sun Yat-Sen, die hem onder haar hoede nam. Song Qingling was een visionair die erkende dat het succes van China om de steun te krijgen die het nodig had, zou afhangen van de kracht van zijn imago in het buitenland, en ging op zoek naar manieren om dat imago te verbeteren. Epstein was één van die manieren. Ze stelde hem in staat om breed opgezette publiciteitscampagnes te lanceren, gericht op doelgroepen in de VS en Europa, door gebruik te maken van haar netwerk van invloedrijke contacten en toegang tot aanzienlijke financiële middelen. De oprichting van het maandelijkse beeldmagazine China Today met Epstein als hoofdredacteur was een uitvloeisel van deze inspanningen. Naarmate het land steeds verder van het Westen af kwam te staan, werd (en bleef) de publicatie in feite de stem van het communistische China naar de buitenwereld.

Aan de vooravond van de communistische overname in 1949 had Rosenfeld de rang van officier in het communistische leger bereikt, een post die hij grotendeels had veiliggesteld door zich onmisbaar te maken als leider en arts die niet alleen de wonden heeft verzorgd en het lijden van de gewone soldaten heeft verzacht, maar vooral ook persoonlijk heeft voorzien in de behoeften van hoge revolutionaire officieren die later prominente posten in de regering van de nieuwe Volksrepubliek China zouden bezetten. Gezien zijn status was Rosenfeld goed gepositioneerd om te genieten van de vruchten van de overwinning en de beloningen voor alles waar hij en zijn Chinese kameraden voor hadden gestreden. Ironisch genoeg besloot de “Big-Nose Medical Saint”, zoals hij door de troepen werd genoemd, echter al voor de revolutie zijn zegevierende conclusie te trekken en terug te keren naar Wenen. Nu de oorlog voorbij was, was Rosenfeld ervan overtuigd dat Oostenrijk op weg was naar herstel en dat hij uiteindelijk in staat zou zijn om in zijn levensonderhoud te voorzien. Hij had ook vernomen dat zijn zus nog leefde en hij wilde graag met haar herenigd worden.

Aan de vooravond van de communistische overwinning diende Crook ook aan de frontlinies in het noordoosten van China, waarbij hij zijn onderwijservaring toepaste op de opleiding van jonge leiders op het slagveld die hoge posten zouden bekleden in het Chinese diplomatieke korps en legde de basis voor wat het Chinese instituut voor vreemde talen zou worden. Crook onderscheidde zich en won het vertrouwen van het communistische leiderschap door de mate van zijn zelfopoffering en, als partijlid, zijn bereidheid om zichzelf te onderwerpen aan zelfkritiek en zelfverloochening die even hard, zo niet harder was dan wat zijn Chinese collega’s moesten doorstaan.

Rittenberg, bij de Chinezen bekend als “Li Dunbai”, bewees zijn revolutionaire ijver door samen met Mao, Zhou Enlai en andere communistische revolutionairen te strijden op een moeizame reis van 500 mijl naar de schuilplaats van de grotten in het afgelegen Yan’an, dat bekend zou worden als de “Lange Mars”.

Net als de andere revolutionairen leefde Rittenberg een Spartaans leven in Yan’an en volgde hij een routine die goed omschreven was: overdag was hij adviseur van Mao, gaf hij inzicht in het Amerikaanse beleid en schreef hij officiële correspondentie met president Harry Truman en andere Amerikaanse regeringsfunctionarissen namens Mao. ’s Nachts was hij een actieve deelnemer aan de geïmproviseerde dansen die de revolutionairen organiseerden, een activiteit die hem in staat stelde banden te smeden en relaties te verdiepen met invloedrijke leden van de communistische beweging die een consequente rol zouden spelen in zijn leven in China. Een van die kennissen was de vrouw van Mao, Jiang Qing, een actrice die, naar Rittenbergs inschatting, veel beter was in dansen dan in acteren. Rittenberg diende ook af en toe als vertaler voor de Laurel- en Hardy-films die Mao, Zhou Enlai en de andere revolutionairen zo graag zagen op vrijdagavond na het diner.

De volgende 30 jaar die Rittenberg in China zou doorbrengen, hadden de bocht en de draai van een klassieke Griekse tragedie: de overmoed van de jonge revolutionair die graag geschiedenis wil schrijven en die naar het centrum wordt gekatapulteerd van een beweging die de levens van miljoenen zou veranderen, de omkering van het fortuin die zou leiden tot een val uit de gratie en uiteindelijk tot verlichting, een verandering van onwetendheid naar bewustzijn.

Sidney Rittenberg, de Jood die hielp miljoenen Chinezen over de kling te jagen, is overleden

Hubris

In het begin van de jaren zestig, aan de vooravond van een decennium van onrust die bekend zou worden als de Culturele Revolutie van het Grote Volk, werkte Rittenberg in het kantoor voor buitenlandse zaken van de Centrale Omroep, een machtige organisatie die het strategische belang van de revolutie op het voorplan zou plaatsen. Rittenberg nam, trouw aan zijn aard, een actieve rol op zich in de vroegste stadia van de Culturele Revolutie. Zijn betrokkenheid bij het mobiliseren van arbeiders, het organiseren van revolutionaire studiesessies en andere gerelateerde activiteiten katapulteerde hem in een positie van revolutionair leider.

Het volgende fragment uit een toespraak die hij hield voor toehoorders in het hele land – van boeren in kleine dorpen tot studenten in auditoria en arbeiders in stadions – bracht hem nationale bekendheid en maakte van hem een beroemdheid:

“Toen ik als jongeman opgroeide in Amerika, werkte ik samen met staalarbeiders en mijnwerkers. Ik werd lid van de Amerikaanse Communistische Partij. Ik heb dus aan den lijve ondervonden hoe het kapitalisme de arbeiders uitbuit. Het leven van een arbeider in de VS is een zwaar en pijnlijk leven. China moet koste wat het kost voorkomen dat het de weg van het kapitalisme inslaat.”

Zijn spectaculaire revolutionaire carrière bereikte zijn hoogtepunt met de gedurfde overname van het Central Broadcasting Bureau dat hij als leider van een radicale factie ontwikkelde.

Aangemoedigd door zijn macht en succes, gebruikte hij steeds meer zijn spreekplatform en status om de revolutionaire toewijding van anderen in twijfel te trekken en te wijzen op tegenstrijdigheden in hun gedrag, een tactiek die een einde maakte aan de carrières van niet weinig onschuldige burgers en ellende bracht aan hun families.

De Bende van Vier (vlnr): Jiang Qing, Zhang Chunqiao, Yao Wenyuan, Wang Hongwen

Een omkering van het fortuin

Een van de doelwitten van Rittenbergs lasterlijke toespraken was Jiang Qing, die voor Rittenberg altijd de B-actrice en danspartner zou zijn die hij kende van Yan’an en in ieder geval nauwelijks een bedreiging vormde voor iemand zoals hij, die zoveel macht uitoefende en invloed. Dit bleek een ernstige misrekening te zijn die uiteindelijk tot zijn ondergang zou leiden. Sinds Yan’an, was Jiang Qing, misschien bewijzend dat ze toch een waardige actrice was, erin geslaagd zichzelf te transformeren in de ‘White-Boned Demon’, leider van de beruchte Bende van Vier en het object van angst en afkeer. Binnen een paar weken nadat hij zijn scherpe kritiek op de vrouw had geuit, die velen waren gaan beschouwen als een object van angst en afkeer – vandaar haar bijnaam – bevond Rittenberg zich in eenzame opsluiting achter de muren van de Qincheng Prison, een penitentiaire inrichting aan de rand van Beijing die misschien minder streng was dan Alcatraz, maar daarom niet minder berucht.

Qincheng Gevangenisprofiel

– Oorspronkelijk “Beiping Prison Number 2”.

– 1960 verbouwd door Sovjet-adviseurs

– Gemiddelde celgrootte 20 m2

– Drie maaltijden per dag:

o Ontbijt – gestoomd brood, kool

o Lunch- rijst, noedels en andere granen

– Oefenregime: 20 minuten per dag (willkeurig)

– Leesstof: The People’s Daily

Voor de meeste contrarevolutionairen, professoren en kunstenaars die daar terechtkwamen, was naar de Qincheng-gevangenis gestuurd worden een lot erger dan de dood. Voor Rittenberg was de tijd in Qincheng een periode van reflectie en contemplatie. Het regime van het gevangenisleven, de lange periodes van inactiviteit en de alomtegenwoordige stilte was, zo redeneerde Rittenberg, een bestaan ??dat niet veel verschilde van dat van ‘een monnik in een klooster’, en hij hield zich bezig met activiteiten die zijn geest actief en zijn geest geëngageerd zouden houden. “Kameraad Li Dunbai,” merkt de hoofddirecteur van de gevangenis op, “leest elke dag zonder mankeren de People’s Daily van het begin tot het einde.

Ondanks hun status als partijleden, opoffering aan de frontlinie en een onberispelijke staat van dienst aan de staat en de partij, werden Crook en Epstein ook gevangen gezet in de Qincheng gevangenis op het hoogtepunt van de Culturele Revolutie, slachtoffers van irrationele angsten voor buitenlandse invloed, intriges en spionage. Dit was een lot dat een groot aantal buitenlanders is overkomen. Echter, net als de meeste andere buitenlanders die gevangen zaten, werden Crook en Epstein in 1973 vrijgelaten en uitgenodigd voor een officieel staatsdiner, waar ze een officiële verontschuldiging kregen van Zhou Enlai. Alleen Rittenberg ontbrak. Gevraagd door een van de aanwezigen bij het diner over de afwezigheid van Rittenberg, antwoordde Zhou Enlai ernstig: “Li Dunbai heeft ernstige misdaden begaan tegen de staat en zijn burgers. Daarom blijft hij in de gevangenis.”

Verlichting en bewustwording

Rittenbergs gevangenisstraf zou nog bijna zes jaar duren, en na zijn vrijlating in 1979 bleek hij een veel wijzer en nederiger persoon te zijn. Nadat hij zijn fouten en wangedrag had toegegeven, kreeg hij uiteindelijk gratie. De officiële verklaring van de regering waarin hij werd vrijgesproken, luidde:

“Kameraad Li Dunbai heeft zich sinds 1945 voor het Chinese volk ingezet en grote bijdragen geleverd aan de Chinese revolutie.”

In 1980 besloot Rittenberg, die zijn 60e verjaardag naderde, dat hij klaar was met China en keerde terug naar de plaats waar zijn odyssee was begonnen, Charleston, S.C. Daar nam hij een baan aan als leraar in een lokale gemeenschapsschool, met de bedoeling een rustig en onpretentieus leven te leiden. Hoewel hij dacht dat hij klaar was met China, leek China nog niet helemaal klaar met hem.

Toen China in de jaren tachtig begon te liberaliseren en economische hervormingen door te voeren, begonnen grote Amerikaanse bedrijven belangstelling te tonen voor de potentiële marktkansen die zo’n groot land bood. Maar aangezien China al zoveel jaren gesloten was, ontbrak het de Chinezen aan de inzichten en ervaring die nodig waren om succesvol te zijn. Dankzij zijn uitgebreide kennis van China en, nog belangrijker, zijn bekendheid met functionarissen op de allerhoogste niveaus van de Chinese regering – van wie hij met velen strijdmakkers was geweest in de grotten van Yan’an – werd Rittenberg de go-to-adviseur voor elk Amerikaans bedrijf dat serieus overwoog om de Chinese markt te betreden. Intel, Levis en Microsoft, om er maar een paar te noemen, klopten bij hem aan. De man die ooit het kapitalisme verwierp vanwege het communistische ideaal, zou nu rijk worden door het kapitalisme in een communistisch land te dienen.

Rittenberg, Crook, Epstein en Rosenfeld benaderden elk China op een unieke manier en speelden elk een duidelijk andere rol tijdens de tijd die zij in het land doorbrachten, maar het is uiteindelijk wat ze gemeen hebben dat het grootste inzicht geeft in hun persoonlijkheden en hun motivaties. Behalve dat ze Joods waren, sloten ze zich allemaal aan bij de Chinese Communistische Partij, werden ze Chinese staatsburgers en, het meest intrigerend, werden ze allemaal meer dan 90 jaar oud. Of er een verband bestaat tussen hun lange levensduur en hun betrokkenheid bij China staat open voor speculatie, maar wat zeker is, is dat hun ervaringen en bijdragen een van de meer unieke en interessante perspectieven op de grote transformatie van China in de 20e eeuw hebben voortgebracht.

LAAT EEN REACTIE ACHTER

Please enter your comment!
Please enter your name here