Het lang vergeten verhaal van een Duitse Jood die als Martha werd geboren en als Karl aan de nazi’s ontsnapte, herontdekt door een student van de Universiteit van Tel Aviv.

“Karl Meir Baer, 1956,” zegt de eenvoudige grafsteen op een graf op Tel Aviv’s Kiryat Shaul Cemetery.

“Het is niet het soort graf dat je een tweede blik geeft,” zegt Adi Sabran, die het graf deze zomer vond als onderdeel van haar onderzoek voor een cursus over queer studies en geschiedenis van de seksualiteit aan de Universiteit van Tel Aviv.

Baer werd in 1885 in Duitsland geboren als meisje, Martha Baer. Als jonge vrouw werd ze feministische activiste en aan het begin van de 20e eeuw ging ze de geschiedenis in als de eerste persoon die een geslachtsveranderingsoperatie onderging.

Bijna 60 jaar na zijn dood worden Baer’s beproevingen opnieuw verteld. Sabran en haar docent aan de Universiteit van Tel Aviv, Iris Rachamimov, publiceerde het verhaal van Baer in de laatste editie van Zmanim, een Hebreeuws-talig tijdschrift dat zijn meest recente editie wijdde aan de geschiedenis van de queer.

Baer is geboren in een Duits-joodse familie in Arolsen in Midden-Duitsland. Toen hij ter wereld kwam, feliciteerde de vroedvrouw zijn moeder met “de geboorte van een mooie dochter”.

Maar later vertelde ze zijn vader over een probleem. Blijkbaar had Baer’s lichaam “zulke vreemde” kenmerken dat ze geen enkele manier had om zijn geslacht te bepalen. Na overleg met een dokter, registreerden Baer’s ouders hem als meisje.

Maar Baer’s lichaam ontwikkelde zich niet tot een vrouwenlichaam en Baer voelde niet dat zijn uiterlijke verschijning compatibel was met zijn gevoel van eigenwaarde. “Ik ben geboren als jongen en opgegroeid als meisje,” schreef hij in zijn autobiografie “Memoirs of a Man’s Maiden Years,” gepubliceerd in het Duits in 1907.

Volgens Baer “mag men een gezonde jongen opvoeden op een vrouwelijke manier zoals men dat wil en een vrouwelijk wezen op een mannelijke manier; dit zal er nooit toe leiden dat hun zintuigen voor altijd worden omgekeerd”.

Als meisje leerde hij zijn lichaam te verbergen voor andere kinderen, zijn gedrag aan te passen aan wat er van hem verwacht werd en met de meisjes in de klas te spelen. Maar toen hij opgroeide had hij moeite met breilessen en werd hij uitgesloten van de meisjes-spelletjes.

Karl M. Baer, die in 1906 in Duitsland een geslachtsveranderingsoperatie onderging. Credit: Memoirs of a Man’s Maiden Years’

Alle kinderen wisten dat er iets anders aan hem was, schreef hij. Zoals een van de meisjes op school hem vertelde: Maak dat je wegkomt, walgelijke jongen. Niemand van ons wil met jongens spelen en jij bent echt een jongen.

De verandering in zijn leven vond plaats nadat hij in 1904 naar Hamburg verhuisde en sociaal werker en feministisch activist werd in de internationale Joodse organisatie B’nai Brith. In 1904 begon hij als man te leven.

“Ik stelde mezelf voor als een man, nooit als een vrouw,” schreef hij. “Wat ben ik eigenlijk? Ben ik een man? Oh God, nee. Het zou een onbeschrijflijk genoegen zijn als ik dat was. Maar wonderen gebeuren tegenwoordig niet meer.”

Mensen die Martha Baer kenden, zeiden dat ze mannelijke trekken had, gezichtshaar en een mannelijke stem. Ze rookte dikke sigaren en dronk overvloedig bier.

Een tram genaamd geestelijke genezing

Baer’s situatie werd ingewikkelder toen hij verliefd werd. Zijn eerste serieuze relatie was nog steeds als vrouw, met een getrouwde vrouw. Toen de twee zich realiseerden dat hun relatie hopeloos was, besloten ze samen zelfmoord te plegen. Maar voordat ze dat deden, raakte Baer gewond in een tramongeluk in Berlijn – een gebeurtenis die leidde tot zijn geestelijke genezing.

De artsen merkten zijn ongewone lichaam op en het feit dat hij zich als man voordeed, maar als vrouw geregistreerd stond op zijn ID-kaart. Dus schakelden ze de joodse arts en seksuoloog Magnus Hirschfeld in, beroemd om zijn inspanningen voor de rechten van homoseksuelen. Met de aanbeveling van Hirschfeld en een vergunning van het Pruisische ministerie van Binnenlandse Zaken onderging Baer in 1906 een geslachtsveranderingsoperatie.

Rachamimov, redacteur van Zmanim en zelf een transseksuele vrouw, zegt dat er voor Baer al transseksuele mensen waren – cross-dressers – maar hij was de eerste die geopereerd werd. “Hij was ongewoon omdat hij medische technologie en chirurgische middelen gebruikte om zijn geslacht te veranderen,” zegt ze.

De exacte details van Baer’s medische ingreep zijn nooit gevonden. Misschien zijn ze in 1933 door de nazi’s verbrand met de andere documenten in de bibliotheek van Hirschfeld. Hoe dan ook, de operatie was een succes. In een lezing voor andere artsen beschreef Hirschfeld Baer als “een man die ten onrechte als vrouw werd geïdentificeerd”. Hij zei dat Baer een geval van “foutieve seksuele toeschrijving” was.

“Deze 21-en-een-halfjarige leefde tot op de dag van vandaag als een vrouw en vanaf nu, met de goedkeuring van de autoriteiten, is ze van plan om haar leven voort te zetten als een man met de naam en de kleren van een man,” zei hij.

Magnus Hirschfeld en de homolobby

Kort haar en broek

De auteur en toneelschrijver Rudolf Presber beschreef zijn ontmoeting met Baer, die hij als vrouw had gekend, na de operatie.

Zoals Presber het formuleerde: “In plaats van de jonge vrouw verscheen er een jonge man voor mij – haar tweelingbroer. Zijn haar werd kortgeknipt en hij droeg mannenkleding. Zijn stappen in de mannenbroek waren klein en enigszins aarzelend. Zijn bewegingen waren een beetje geforceerd, als kind; ze leken te proberen de beperkingen van twee decennia af te schudden”.

Dr. Hermann Simon, directeur van het Joods Centrum in de Nieuwe Synagoge van Berlijn, zei dat zijn tante hem vertelde dat haar vriendin, Miss Baer, op een dag afscheid nam van haar en haar vrienden; Baer verhuisde naar een andere stad om een nieuwe baan aan te nemen.

Maar later kwam er een jongeman genaamd Karl Baer opdagen. Hij was het evenbeeld van Martha, maar droeg mannenkleren en zijn haar werd kortgeknipt. De vrienden accepteerden Baer terug in de groep zonder al te veel vragen te stellen.

In januari 1907 kreeg Baer wettelijke erkenning van zijn nieuwe geslacht en ontving hij een nieuwe geboorteakte als man. Hij voegde de letter M. (van Martha) toe om Karl M. Baer te worden. De inscriptie op het graf in Tel Aviv zegt dat de M. staat voor Meir.

Eind 1907 trouwde Baer met de minnaar waarmee hij de affaire had voor de operatie, nadat ze van haar man was gescheiden. Anderhalf jaar later stierf zijn vrouw aan een longontsteking en trouwde Baer met haar vriendin Elsa en werkte als verzekeringsagent en Joodse activist in Berlijn. Op het hoogtepunt van zijn carrière stond hij aan het hoofd van de plaatselijke B’nai Brith.

In 1937 deden de nazi’s een inval in de kantoren van de organisatie en arresteerden hem. Na te zijn ondervraagd en gemarteld, verkocht Baer zijn appartement en eigendommen en vertrok samen met zijn vrouw naar pre-statelijke Israël. Hier werkte Baer als verzekeringsagent en accountant en woonde hij in Bat Yam bij Tel Aviv.

“Baer kwam eindelijk op zijn gemak met zijn lichaam en gevoel voor zichzelf,” zegt Rachamimov. “Hij wilde niet bij diegenen zijn die vechten voor de bevrijding van homo’s. Hij koos ervoor om deel uit te maken van de gemeenschap en een gewoon, burgerlijk leven te leiden.”

Maar het nieuwe leven van Baer had ook een subversieve inslag. Hij had een affaire met zijn secretaresse Gitla Fisch, die een trio met hem en zijn vrouw had opgezet. In 1947 stierf Baers tweede vrouw en drie jaar later trouwde hij met Fisch.

“Buiten dat is er niets over hem bekend,” zegt Sabran. “Weinig mensen in Israël kenden zijn levensverhaal, en het werd vergeten.”

Sabran vond de meeste details van Baers leven in zijn autobiografie, gepubliceerd onder het pseudoniem N.O. Body. Sabran vindt de door hem gekozen pseudoniem zeer betekenisvol: “Dat was precies Baer, die het meest grijze leven leefde en in het niets verdween, zonder dat iemand van zijn verleden wist.”

Recalling the First Sex Change Operation in History: A German-Israeli Insurance Salesman

LAAT EEN REACTIE ACHTER

Please enter your comment!
Please enter your name here