Historica Dina Porat verkent het verhaal van ‘The Avengers’, zo’n 50 jonge mannen en vrouwen die van plan waren om na de Tweede Wereldoorlog brood- en watervoorraden te vergiftigen die aan Duitse gevangenen werden uitgedeeld.

Toen historicus Dina Porat hun verhaal begon te onderzoeken, leefden er nog 11 van hen. Ze openden hun dagboeken en hun harten en toonden haar aantekeningen, brieven en vergeelde papieren in het Pools, Litouws, Duits, Russisch, Jiddisch en Hebreeuws, waarvan ze sommige nooit aan iemand hadden laten zien. Later vertelden ze haar alles wat ze konden, wetende dat dit de laatste gelegenheid was om dat te doen. Vandaag de dag zijn er nog maar vier in leven; de jongste is 95 jaar oud.

“Ze hebben geen spijt van het vreselijke wat ze van plan waren te doen. Ze leggen uit dat alleen iemand die in hun plaats was hen kon begrijpen, en ze willen erkenning en waardering ontvangen voor de poging, die gelukkig niet succesvol was”, zegt Porat.

In de afgelopen jaren heeft Porat het land doorkruist op een missie: voor het eerst op een complete en uitgebreide manier de activiteiten van Abba Kovner’s groep Nakam, “The Avengers”, documenteren, zo’n 50 jonge mannen en vrouwen, die van plan waren om na de Tweede Wereldoorlog zes miljoen Duitsers te vermoorden uit wraak voor de Holocaust.

Wat hen betreft, was het niet nodig om te waarschuwen, te arresteren of te berechten. Ze wilden wraak nemen – “oog om oog, tand om tand” – zoals in de Bijbel staat.

“Ze vonden dat de wereld moreel failliet was, en alleen deze straf kon de rekening vereffenen en op orde brengen,” zegt Porat. “Ze geloofden dat de wetten van die tijd geen passend antwoord boden op de vreselijke misdaden die werden begaan,” zegt ze.

Abba Kovner (centrum) met andere leden, juli 1944.

De oproepen tot wraak tegen de Duitsers werden al gehoord tijdens de Holocaust. Vanaf eind 1942, toen de omvang van de Holocaust duidelijk begon te worden, stonden de Hebreeuwse kranten in Palestina vol met brieven en artikelen waarin werd opgeroepen tot “wraak tegen de oorlogsmisdadigers”. De krantenkoppen waren ondubbelzinnig: “De Yishuv [de Joodse gemeenschap] mag niet zwijgen”, “Iedere hand in Israël moet wraak nemen”, “Wij zullen onze rouw veranderen in de woede van wraak”, “Wraak zal zeker komen,” en meer. Yitzhak Zuckerman, een van de leiders van de opstand in het getto van Warschau, zei later: “Ik kende geen Jood die niet geobsedeerd was door wraak.”

Tegen deze achtergrond begon Kovners groep zich te organiseren. De leden, die begin twintig waren, kwamen uit de getto’s en de bossen, de kampen en schuilplaatsen, elk met zijn eigen verhaal van beproevingen, elk met haar eigen familieverlies. Ze begonnen zich te organiseren in Lublin, de eerste grote Poolse stad die aan het eind van de oorlog werd bevrijd. Kovner, de dichter en partizaan, die ook een begaafd spreker was, inspireerde hen met zijn woorden.

‘Ze verdienden het’

Leden van The ‘Avengers’ die van plan waren om na de Tweede Wereldoorlog zes miljoen Duitsers te vermoorden uit wraak voor de Holocaust.

Toen ik hoorde over de wraak was ik in de zevende hemel, omdat zij die verdienden”, zei Mira (Mirka) Verbin-Shabetzky, in haar getuigenis aan Porat, voor haar dood in 2016 op de leeftijd van 96 jaar. Een ander lid van haar groep, Tzila (Tesya) Rosenberg, zei dat Kovner’s woorden “in mij schreeuwden in een krankzinnige stortvloed”.

De een na de ander vertelden ze Porat over Kovner’s “hypnotiserende” vermogen om zich uit te drukken en over het feit dat hij hun emoties onder woorden heeft gebracht. Ze voegden eraan toe dat ze werden verteerd door haat tegen de Duitsers, tot het punt dat het niet nodig was hen te overtuigen om zich aan te melden voor de missie, omdat ze “wisten” dat het hun plicht was.

Verschillende details over de activiteit van de Wrekers van Kovner zijn in de loop van de jaren gepubliceerd, maar Porat is de eerste senior historicus die alle geschreven bronnen diepgaand onderzoekt, waarvan van sommige hij de eerste was om ze te zien, en de laatste overlevende Wrekers persoonlijk te ontmoeten.

Ze vertrokken in de zomer van 1945. De leden van de groep waren uitgerust met een valse identiteit en vervalste papieren en werden naar de Duitsers gestuurd om zich met de Duitsers te mengen. Ze waren van plan om de watervoorraden van de stad te vergiftigen, volgens het ene plan, of om broden te vergiftigen die werden uitgedeeld aan Duitse gevangenen in krijgsgevangenkampen, volgens een ander plan. Twee steden werden gekozen als doelwit voor wraak: Neurenberg en München.

Joseph Harmat (Yulek) werd gekozen om de leiding te hebben over de activiteit in Neurenberg, een van de symbolen van het nazi-regime. “Ik was dankbaar dat ik voor deze functie werd gekozen”, zei hij voor zijn dood in 2017. Onder hem werkte Wilek Shinar, die werd ingehuurd om in het centrum van Neurenberg te werken voor het distilleren van drinkwater. Porat ontdekte dat hij in staat was om de plannen van het watersysteem te verkrijgen en uiteindelijk kreeg hij zelfs de controle over de hoofdkraan.

Terwijl de groepsleden zich voorbereidden om de missie uit te voeren, moest Kovner hen het gif geven, maar hij bleef te lang hangen tijdens zijn bezoek aan Palestina. Pas in december 1945 keerde hij terug naar Europa, vermomd als een soldaat die terugkeerde van zijn verlof. Volgens zijn getuigenis voorzagen zijn vrienden in de Hagana (de pre-statelijke militaire macht) hem, voordat hij aan boord van het schip ging, van vergif, verpakt in tubes tandpasta en scheerschuim. Op de terugweg werd hij echter door de Britten op het dek vastgehouden, nadat zijn vervalste papieren argwaan wekten. Het gif dat hij bij zich had, werd in zee gegooid.

Plan B: vergiftiging van het brood

Leden van The ‘Avengers’ die van plan waren om na de Tweede Wereldoorlog zes miljoen Duitsers te vermoorden uit wraak voor de Holocaust.

Na zijn detentie waren de aspirant-wrekers die in Europa wachtten, vastbesloten om in actie te komen en zijn ze overgestapt op plan B – vergiftiging van het brood van Duitse krijgsgevangenen. Het plan zou medio april 1946 gelijktijdig worden uitgevoerd in de gevangenenkampen van Neurenberg en Dachau.

Leibke Distel, een van de Wrekers, slaagde er bij voorbaat in om te werken in de Neurenberger bakkerij die het brood leverde aan de gevangenen in het nabijgelegen kamp. “Hij dacht eerst aan het injecteren van gif in de zakken meel in het pakhuis, later in de deegmixers, en uiteindelijk kwam hij, na overleg met de groepsleden, tot de conclusie dat het gif op de bodem van de broden moest worden verspreid”, schrijft Porat.

Distel steeg geleidelijk aan in de gelederen tot hij in het broodmagazijn werd geplaatst en leerde hoe hij de broden voor de levering moest rangschikken. Daar ontdekte hij dat het zwarte brood voor de Duitse gevangenen was, terwijl het Amerikaanse personeel het betere, duurdere witte brood kreeg.

Het gif werd van een andere bron naar hen gesmokkeld. “Toen het gif aankwam, hebben we een toast uitgebracht,” zei Verbin-Shabetzky in haar getuigenis. Distel smokkelde het gif naar de bakkerij in flessen die onder een regenjas verstopt waren. In de bakkerij verstopte hij ze onder de houten vloer. s Nachts, nadat de andere arbeiders de bakkerij hadden verlaten, werden de flessen van onder de vloer verwijderd. Tegelijkertijd kwamen andere leden van de groep uit de grote broodmanden tevoorschijn, waar ze zich hadden verstopt en begonnen met het verspreiden van gif op de broden met borstels. Midden in het werk, toen ze 3000 broden hadden vergiftigd, pauzeerden ze om elkaar van vreugde te kussen.

Het AP News Agency meldde een paar dagen later dat 2.000 mensen aan maagvergiftiging hadden geleden, waarvan sommige in ernstige toestand. Echter, tot spijt van de Wrekers, stierf geen van hen. In 2016, op de 70e verjaardag van de affaire, werden de documenten van een toenmalige Amerikaanse onderzoekscommissie voor het publiek toegankelijk gemaakt. Porat vond dat de Amerikaanse autoriteiten niet hadden ontdekt wie de daders waren, maar het rapport zei dat het gif van hoge kwaliteit was en tienduizenden mensen had kunnen doden. Wat gebeurde er onderweg? Porat vertrouwt op de getuigenis van de Wrekers, die “een mislukking in de chemische verbinding” vonden.

Andere activisten, onder leiding van Simcha Rotem (Kazhik), een van de helden van de opstand in het getto van Warschau, waren ondertussen van plan om de broden te vergiftigen in het concentratiekamp Dachau, waar na de oorlog ook Duitsers werden opgesloten. Na maanden van voorbereiding slaagden ze erin om bevriend te raken met de Polen die de leiding hadden over de plaatselijke bakkerij. Kazik slaagde er zelfs in de bakkerijmanager dronken te krijgen, de sleutels van hem te stelen, ze te kopiëren en terug te geven terwijl hij nog dronken was. Maar terwijl ze op het gif wachtten om het over de broden te verspreiden, werden de activisten plotseling door een boodschapper op de hoogte gebracht van het feit dat de activiteit was afgeblazen.

Kon de mislukking en de annulering opzettelijk zijn geweest, nadat hoge ambtenaren – misschien zelfs Kovner zelf – beseften dat ze te ver waren gegaan? De bronnen geven geen antwoord. Het is echter niet zeker dat het antwoord belangrijk is.

Porat juicht het mislukken van het plan toe, vanwege de enorme schade die het plan het Joodse volk kon hebben toegebracht. Als geschiedschrijver was het voor haar moeilijk om de ongelijkheid tussen de persoonlijkheden van de wrekers – leden van de jeugdbewegingen die een joodse en zionistische opleiding hadden genoten – en de afschuwelijke daad die zij van plan waren te verrichten, met elkaar te verzoenen.

Ze vroeg aan een van de Wrekers die de broden had vergiftigd: “Hoe kan een aardig persoon als jij over zo’n daad nadenken, waarbij ook onschuldige vrouwen en kinderen zeker gedood zouden zijn. Ze zegt dat hij antwoordde: “Als je daar met mij was geweest, aan het eind van de oorlog, zou je zo niet praten. Een andere, Yehuda (Poldak) Meimon, zei: “Het is wat ze verdienden”.

Een nationalistische reactie

Leden van The ‘Avengers’ die van plan waren om na de Tweede Wereldoorlog zes miljoen Duitsers te vermoorden uit wraak voor de Holocaust.

Na de ontmoetingen met de wrekers begreep ze, zegt ze, dat de wraak die ze gepland hadden, zoals ze het zagen, een openlijke en nationalistische reactie was van een natie die werd vermoord tegen een natie die moordde, een wraak die zou zijn gepubliceerd over de hele wereld, wat miljoenen schade zou kunnen berokkenen. “Wraak die een algemene waarschuwing zou zijn voor alle andere landen van de wereld dat “Joods bloed niet opnieuw vergoten mag worden”.

“Tot onze spijt is de groep er niet in geslaagd om de missie die ze op zich had genomen te voltooien”, schreef een aantal leden van de Wrekers. “Maar zelfs haar oprichting en haar wens om wraak te nemen op de Duitsers en hen schade toe te brengen – is een daad van groot belang”.

Naast de 50 mensen van Kovner, wier activiteiten in de nieuwe studie zijn gedocumenteerd, waren enkele tientallen andere Joden betrokken bij wraakacties tegen de Duitsers. Terwijl Kovners Wrekers “openlijk en op grote schaal wilden handelen”, handelden anderen clandestien en kozen ze individuele doelen, zegt ze.

Sommige van de Wrekers werden uiteindelijk hoge functionarissen in de Israëlische defensie-organisatie, zoals Chaim Laskov, Meir Zorea, Shimon Avidan en Yisrael Carmi. Na de oprichting van de staat werden er ook wraakacties tegen voormalige nazi’s uitgevoerd door leden van de Mossad. Het is moeilijk te bepalen hoeveel Duitsers en collaborateurs er in deze wraakacties zijn vermoord.

“Op basis van de bestaande documentatie en de algemene context van die naoorlogse periode kunnen we ervan uitgaan dat het er hoogstens 1.000 tot 1.500 waren”, zegt Porat, die zowel aan de Universiteit van Tel Aviv als als hoofdhistoricus van het Yad Vashem Holocaust History Museum werkt. “Er waren tussen de 200 en 250 Joden verantwoordelijk voor deze sterfgevallen, mensen die “weigerden de mogelijkheid te aanvaarden dat het idee van wraak alleen zou bestaan als een emotie en een verlangen,” zegt Porat.

Haar studie over Kovners Wrekers werd onlangs in het Hebreeuws gepubliceerd in het boek “Li Nakam Veshilem” (“Wraak en vergelding zijn aan mij”); de naam is ontleend aan het Boek der Psalmen. Porat zegt dat “het doel van de titel is om te zeggen dat wraak niet door de handen van mensen komt, maar door de handen van God”.

Hoewel de studie en het boek de ambitie van de Joden om wraak te nemen op de Duitsers beschrijven, merkt Porat op dat “de meeste Joden de positieve weg kozen – in plaats van de weg van de wraak. Door het land op te bouwen, gemeenschappen en families te stichten.”. Zij ziet dit als een eerbetoon aan het Joodse volk. “Ondanks alles wat hen werd aangedaan, koos de overgrote meerderheid voor het leven”.


*Dit artikel verscheen oorspronkelijk november 13, 2019, op Fenixx

LAAT EEN REACTIE ACHTER

Please enter your comment!
Please enter your name here